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전립선암은 미국이나 유럽에서는 남성 암 사망자의 약20%를 차지하는 빈도 높은 암입니다만, 우리나라에서는 약 1.2%로 비교적 빈도가 낮습니다.

그러나 식생활의 서구화 및 고령화사회로의 이행에 따라 그 빈도는 증가하는 추세입니다. 연령별로 보면 45세 이하의 남성에서는 드물고, 50세 이후부터 고령이 될수록 빈도가 높아져 70대에서는 약100명, 80세 이상에서는 200명을 넘을 정도가 됩니다. 따라서 전립선 암은 고령자의 암이라고도 말할 수 있을 것입니다.
 
 
정확한 원인은 밝혀지지 않았으나, 유전적 요인, 환경적 요인이 관계하고 있는 것으로 생각되며 전립선발육을 촉진하는 안드로젠이 전립선 암의 발생에도 중요한 역할을 하 는 것으로 보고 있습니다. 전립선염이나 전립선 비대증이 전립선 암과 함께 발견될 때가 있으나 그 발생은 서로 관련이 없으며 또 식이, 화학발암물질, 바이러스 등이 관여하리라 여겨집니다.
 
 
전립선 암은 아무 증상 없이 시작합니다.

전립선염이나 전립선비대증은 빈뇨(소변이 자주 마렵다), 야간빈뇨, 요지연, 소변줄기가 힘차지 못하거나 잔뇨감, 하복부, 항문주위 불쾌감, 성기능장애와 같은 초발증상이 있으나 전립선암의 경우 암이 진행되어 요도를 압박하기까지는 전혀 증상이 없는 것이 특징입니다.

전립선은 작은 귤모양을 하고 있고 방광과 요도 연접부위에서 요도를 둘러싸고 있는데 내부를 내선이라 하고 껍질부위에 해당하는 부분을 외선이라고 합니다.

전립선암은 외선(주변대)에서 70-80% 발생하기 때문에 초발증상이 없는 것이 특징이고, 병이 진행하여 요도, 방광, 골, 폐 등 원격장기에 전이되어 증상이 나타나게 되고 실제 임상적으로 골이나 다른 장기에 전이된 병변이 먼저 진단되고 나중에 원발병변인 전립선암이 나중에 확인하는 경우도 종종 볼 수가 있습니다.
 
 
배뇨에 있어서의 증상은, 중간 정도의 단계까지는, 전립선비대증과 전립선 암에 차이가 없습니다. 이것은 두 경우 모두에서 전립선이 커지기 때문에, 요도가 압박 받는 데서 오는 증상을 수반하기 때문입니다. 암인 경우, 진행이 되면 방광침윤을 초래하므로 비대증에 비해 혈뇨와 방광자극증상이 심하다고 합니다. 또 암이 뼈로 전이되면 전이한 부위에서 통증이 생깁니다만, 비대증에서는 이런 증상이 나타나지 않습니다.

혈청PSA는 전립선의 크기에 비해 전립선 암쪽이 높은 값을 나타내는 일이 많습니다. 화상진단 에서는, 전립선비대증에 비해 전립선암의 경우가 전립선 벽이 울퉁불퉁하고 전립선내의 화상의 불균일성을 나타나는 일이 많습니다. 비대증과 암은, 전립선의 생검을 실시 하여 조직을 현미경으로 조사함으로써 최종적으로 감별됩니다.
 
 
전립선암은 조기에 검진하고 적절한 치료를 받으면 80% 이상 완치 가능합니다. 문제는 한국인의 조기 검진율이 아직 30% 정도에 불과하다는 것. 이는 70~80%의 조기 검 진율을 보이는 미국과 유럽에 비하면 매우 낮은 수준입니다. 그러나 전립선암은 증상이 나타나는 말기 암에 발견될 경우 3년 정도 밖에 생존할 수 없습니다. 게다가 환자의 고통, 의료 비용도 무시할 수 없습니다.

위암.대장암 등 한국인들이 흔히 걸리는 암들의 진단은 내시경 검사를 통해 이뤄지지만 전립선암 선별검사는 간단한 혈액검사 만으로 가능성을 추정할 수 있습니다.

증상의 유무를 떠나 전립선암을 조기 발견하기 위해서는 50대 이후에는 매년 한 번씩 간단한 혈액 채취로 '전립선 특이항원 검사'(Prostate Specific Antigen PSA)를 받는 것이 좋습니다. 전립선 특이항원은 전립선에서만 분비되는 효소의 하나로 전립선 질환 유무를 민감하게 알려주는 지표입니다.
전립선 특이항원이 정상 수준 이상으로 높을 때 암을 의심하 는 것입니다. 검사비용도 매우 저렴한 편입니다. 그 밖의 전립선암 검진 방법
비뇨기과 전문의가 항문을 통해 전립선을 직접 만져보는 검사입니다.
 
전립선의 전반적인 크기 및 내부 소견, 주위 장기와의 관계 등을 분석하게 됩니다.
 
전립선 특이 항원 수치가 높고 직장 수지검사나 전립선 초음파검사에서 전립선 암이 의심되는 경우 전립선 조직검사를 시행하여 전립선암의 존재 여부를 확인하게 됩니다.